ESG-fondsen krijgen brutale wake-up call over Russische obligatieposities

Een deel van de ongeveer $ 40 miljard aan Russische schuld in vreemde valuta die nu het risico loopt in gebreke te blijven, wordt aangehouden door een groep ESG-fondsen die zijn ontworpen om te beleggen in zogenaamde duurzame activa.

Deze Artikel 8-fondsen – een categorie onder de Europese regels voor milieu-, sociale en governance-investeringen – bevatten volgens gegevens verzameld door Bloomberg ongeveer $ 800 miljoen aan obligaties uitgegeven door de regering van Vladimir Poetin die vorige week slechts met enige moeite hun coupon konden uitbetalen.

De huidige waarde van de obligaties is waarschijnlijk slechts een fractie van de geïnvesteerde bedragen, zonder duidelijke routekaart voor hoe de beleggers op de vervaldag zullen worden terugbetaald. Net als andere schuldeisers die de regering van Poetin financierden, die nu 25 dagen bezig is met de oorlog tegen Oekraïne, worden de ESG-fondsen geconfronteerd met grote verliezen en een langdurig juridisch proces nu de schuldmarkten onbekend terrein betreden.

Hoewel ESG-fondsen een klein deel van het totaal vertegenwoordigen, hebben ze sinds 2014 geholpen de opbouw van een oorlogskas in Rusland te financieren”, zegt Sasja Beslik, auteur van “Where the Money Tree Grows” en voormalig hoofd van duurzame financiering bij Bank J Safra Sarasin AG, die onlangs werd aangenomen door het Deense PFA-pensioenfonds. Het is “een brutale wake-up call”, zei hij.

Als Ruslands buitenlandse verplichtingen niet meer worden nagekomen, zou dat de eerste keer zijn sinds de bolsjewieken meer dan een eeuw geleden weigerden de schulden van de tsaar af te lossen of te erkennen. Het bezit van Russische obligaties is het meest recente voorbeeld van ESG-beleggers die activa aanhouden die lijken te botsen met het label. Uit gegevens van Bloomberg blijkt dat ESG-fondsen vlak voor de oorlog ten minste $ 8,3 miljard aan Russische activa bezaten, waaronder belangen in door de staat gesteunde bedrijven zoals Gazprom PJSC, Rosneft PJSC en Sberbank PJSC, evenals staatsobligaties.

“In het licht van de huidige gebeurtenissen is het duidelijk onaanvaardbaar dat Russische staatsobligaties worden opgenomen in ESG-fondsen”, Peter Uhlenbruch, interim-directeur financiële sectornormen bij ShareAction, een in Londen gevestigde non-profitorganisatie die pleit voor verantwoord beleggen. “Aangezien Rusland al internationale sancties had opgelegd gekregen voor de annexatie van de Krim, is het zeker legitiem om te vragen waarom deze obligaties überhaupt in ESG-fondsen zaten.”

De regering van Poetin heeft gezegd dat al zijn schulden zullen worden afbetaald. Maar het zei ook dat investeerders uit landen die sancties tegen Rusland steunen, in roebels zullen worden betaald. Als Rusland niet betaalt – of probeert om obligaties in buitenlandse valuta in roebels te betalen, wat als een default kan worden beschouwd – zullen de gevolgen niet alleen de staatsobligatiemarkt van het land treffen, maar mogelijk ook de Russische emittenten van obligaties. De volledige schok zal waarschijnlijk gevolgen hebben voor een Russische schuldenberg van ongeveer 150 miljard dollar.